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【人が集まる街・逃げる街】(131) 山口県萩市…維新の志士を育てた三角州の街

萩市は山口県の北部に位置する、人口約4万6000人の街である。多くの日本人が思い浮かべるのは、明治維新にあたって偉人を輩出した土地柄だろう。萩は江戸時代、長州藩の城下町として栄える。幕末には長州藩士だった吉田松陰や高杉晋作、桂小五郎(※木戸孝允)らが、『松下村塾』で将来の国家像について激論を交わし、軈て明治維新へと時代の階段を駆け上がっていく。萩の中心部は三角州で、街を切り裂くように流れる阿武川は川島地区で2つに分かれ、松本川、橋本川と名称を変えて日本海に注ぐ。城下町はこの三角州地帯に、萩城は三角州の北西端、日本海に突き出す指月山の麓にあった。街全体の三方は山、残る一方は海に面し、まさに難攻不落の様相だ。この街から望む日本海の景観は圧巻だ。沖には大島、櫃島、肥島、羽島、尾島、相島の六島諸島と県最北端の見島の計7島があり、この内、大島、櫃島、相島、見島は有人島である。最も遠方に浮かぶ見島では、見島牛が飼育されている。その肉は霜降りで高品質。外国種を交えていない希少な超高級和牛で、年に数頭しか出回らない。釣り好きな人を驚かせるのが、『北長門海岸国定公園』の中心に位置し、世界最小の火山と称される笠山の麓にある明神池だ。池といっても、溶岩塊と砂州でできた汽水湖で、海から多くの海水魚が回遊してくる為、ボラやマダイ、イナダ、イシダイ等が泳ぐ。“磯の王者”とも呼ばれ、釣り上げるのが難しいイシダイが、観光客の投げるパン屑に飛びつく姿は見ものだ。

萩の課題は何といっても人口減少と住民の高齢化だ。高齢者人口比率は43%にも達し、人口は毎年1000人程減少している。主要な産業の一つである農業では、コメや野菜、夏ミカン等の果実の生産が盛んだが、農家数は1990年の5000軒から2015年には2700軒へと激減、農業就業者数も同期間に半減している。難攻不落の地に形成された街であるだけに、交通の便の悪さは特筆に値する。JR山陰本線は、地盤が軟弱な萩の中心部を避けるように迂回する。山陽新幹線の新山口駅からもバスで1時間。『萩・石見空港』は、“萩”の名こそ付いているものの、実際にはバスで1時間、『山口宇部空港』からは2時間の道程だ。市は萩の歴史と自然を生かして、観光業を伸ばすことに活路を求める。吉田松陰の妹を主人公とする大河ドラマ『花燃ゆ』(NHK総合テレビ)が放映された2015年は、7月に市内にある萩反射炉、恵美須ヶ鼻造船所跡、大板山たたら製鉄遺跡、萩城下町、松下村塾の5ヵ所が世界遺産に登録され、萩が大いに注目された年だった。また、2018年9月には『萩ジオパーク』が日本ジオパークに認定された。同年は明治維新150周年に関連するイベントも多く開催された。だが、成果は芳しくない。2014年に230万人だった観光客数は、2015年に306万人となったものの、様々な施策後の学年でも237万人。萩に限らず、世界遺産登録や大河ドラマにより単年度で増加した観光客の勢いは持続し難いのだ。また、観光業で地域経済を潤すには、日帰りや1泊の観光にとどまらない、魅力的な滞在型メニューの発信が求められる。萩の今後の施策に期待したい。


牧野知弘(まきの・ともひろ) 不動産事業プロデューサー。1959年、アメリカ合衆国生まれ。東京大学経済学部卒。『第一勧業銀行』(※現在の『みずほ銀行』)や『ボストンコンサルティンググループ』を経て、1989年に『三井不動産』に入社。『三井不動産ホテルマネジメント』に出向した後、2006年に『日本コマーシャル投資法人』執行役員に就任し、J-REET(不動産投資信託)市場に上場。2009年に『株式会社オフィス・牧野』、及び『オラガHSC株式会社』を設立し、代表取締役に就任。2015年に『オラガ総研株式会社』を設立し、代表取締役に就任。著書に『なぜビジネスホテルは、一泊四千円でやっていけるのか』(祥伝社新書)・『2020年マンション大崩壊』(文春新書)等。


キャプチャ  2020年7月11日号掲載
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